Tras Stallman y su GNU:

La escritura del GPL

Hasta 1989, el software escrito y publicado por Free Software Foundation y RMS no tenía una licencia única.

Emacs fue lanzado bajo la licencia de Emacs, GCC fue lanzado bajo la licencia de GCC,….

(Por suerte) la empresa Unipress obligó a Stallman a dejar de distribuir copias de una implementación de Emacs que habían adquirido de James Gosling (Java), de modo que Stallman consideró que una licencia para garantizar la libertad del usuario era importante.

La primera versión de la Licencia Pública General de GNU fue lanzada en 1989, y encapsuló los valores de copyleft (un juego de palabras, ¿qué es lo contrario de los derechos de autor?): Puede usar, copiar, distribuir y modificar el software cubierto por la licencia, pero si realiza cambios, debe compartir el código fuente modificado junto con los binarios modificados. Este simple requisito para compartir software modificado, en combinación con el advenimiento de Internet en la década de 1990, fue lo que permitió que floreciera el modelo de desarrollo descentralizado y colaborativo del movimiento del software libre.